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Constellations

 

Une constellation est un groupe d'étoiles de la voûte céleste qui suffisamment proches ont données l'apparence imaginaires d'une figure sur la voûte céleste. Une constellation est donc un astérisme. En astronomie, un astérisme est une figure remarquable dessinée par des étoiles particulièrement brillantes. Dans le ciel les étoiles d'une constellation sont très éloignées les unes des autres mais apparaissent regroupées en figures. Les constellations occidentales sont regroupées en deux parties, divisant le ciel en suivant plus ou moins les deux hémisphères terrestres, le ciel austral pour le sud et le ciel boréal pour le nord.  Les constellations boréales sont les plus anciennes et correspondent au plan de ciel visible depuis les régions de la Méditerranée par les astronomes de l'Antiquité. Les constellations australes n'ont pas été nommées par les astronomes occidentaux avant au moins le XVe siècle. Actuellement, l'Union astronomique internationale (UAI) divise le ciel en 88 constellations officielles avec des frontières précises, pour que tout point du ciel appartienne à une constellation.

L'homme est fasciné par ce décor cosmique que représente le ciel observé en dehors de tout éclairage artificiel. Les étoiles semblent toutes accrochées à la même distance de la terre. Le ciel change jour et nuit tout au long de l'année. A première vue le ciel est parsemé de milliers d'étoiles brillantes et scintillantes. En théorie on pourrait voir d'un seul coup d'œil 3800 étoiles, en réalité 2600 seulement sont visibles à cause des lumières parasites. C'est la Terre qui crée l'horizon coupant en deux la sphère céleste. Au pôle toutes les étoiles tournent autour du zénith, parallèlement à l'horizon.

A l'équateur toutes les étoiles se lèvent et se couchent, les pôles célestes se trouvent à l'horizon. Dès lors toutes les étoiles d'un pôle à l'autre sont visibles à certains moments de l'année.

Aux latitudes moyennes certaines étoiles sont circumpolaires Un objet céleste (typiquement une étoile) est dit circumpolaire par rapport à un lieu d'observation donné s'il est visible à toute les époques de l'année. Dans l'hémisphère nord, une étoile disparaît sous l'horizon quand la somme de sa déclinaison et de la latitude du lieu d'observation est inférieure à 90°. La notion 'circumpolaire' est donc liée au lieu d'observation. Ainsi, au pôle Nord, toutes les étoiles de déclinaison positive sont circumpolaires, alors qu'il n'existe aucune étoile circumpolaire à l'équateur. Une constellation est dite circumpolaire si la totalité de ses étoiles principales sont circumpolaires.  ou toujours au dessus de l'horizon alors que d'autres se lèvent et se couchent. Les étoiles diffèrent par leur couleur, leur brillance et leur luminosité. Les étoiles les plus brillantes sont de magnitude 1. Chaque étoile a une couleur caractéristique en fonction de sa température :

Rouge (Température 2000°Celsius) comme Ras Algethi, Proxima Centauri, Bételgeuse, Antares.

Orange comme Alpha Centauri, Aldebaran, Arcturus.

Jaune (Température entre 4000 et 6000°Celsius) comme le Soleil, Vindemiatrix.

Blanche comme Procyon, Sirius

Bleue (Température entre 40 000 et 100 000°Celsius) comme Vega, Rigel.

Ce sont d'abord les étoiles les plus brillantes qui attirent l'attention de l'observateur. La mythologie grecque nous a laissé dans le ciel des images formées par des lignes imaginaires que l'on appelle des constellations. Ces constellations ont des noms selon leurs formes. Ces groupements d'étoiles n'ont aucun lien avec leurs distances par rapport à la Terre. Il y a des constellations australes, équatoriales ou boréales. Celles qui sont observables de l'hémisphère nord sont les constellations équatoriales et boréales.

Il est facile de reconnaître les constellations dites circumpolaires : ce sont celles que l'on peut observer en toutes saisons. Ces constellations sont constituées de la Grande Ourse, de la Petite Ourse, du Dragon, de la Girafe, de Cassiopée, du Lynx et de Céphée.

 

La Grande Ours

La Petite Ours

Le Dragon

Cassiopée

Céphée

 






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